Op het randje van de Binckhaven zit sinds een aantal maanden de mooie startup ‘The Cotton Express’. Dit bedrijf, dat gespecialiseerd is in het full color printen en bedrukken van kleding, is ontstaan uit een samenwerking van twee bedrijven. We spraken met de oprichters Azer Khan en Juriaan Houdijk in het nieuwe pand om alles te weten te komen over de oprichting, de business en hun visie op het gebied! Meer weten? Lees het artikel hier ??

Het begon allemaal met The Oven

Na het afronden van zijn Engelstalige studie HBO Tourism & Destination Management, wilde Azer graag voor zichzelf beginnen, en het liefst internationaal. Ondernemen zat in de familie, zo heeft zijn vader Beltona Sportswear opgericht. Daarom startte Azer Khan bijna 4 jaar geleden eenmanszaak ‘The Oven’ en bouwde zijn business in Bink36. The Oven, dat gespecialiseerd in textiel bedrukking, is inmiddels een begrip geworden in Den Haag en omstreken en vooral bij private labels. Terugkijkend op de start van zijn bedrijf, beseft Azer dat hij veel geluk heeft gehad en op het juiste moment is gestart om private labels te helpen, want het aantal online influencers met eigen merchandise groeit vandaag de dag nog steeds.

Toen Azer startte, was er in Nederland nog geen bedrijf dat de mogelijkheden had om private labels te helpen met het realiseren van hun producten en in het buitenland kon alleen nog in bulk worden ingekocht. Elke startup heeft wel wat struikelpunten en bij Azer was dat vooral ruimte plus een eigen voorraad om voor zichzelf te beginnen. Azer zegt: “Digitale print was enorm in ontwikkeling en daar was ik vroeg bij. Het was echter een behoorlijke investering en ik wilde zeker weten dat alles klopte om het risico te nemen, maar ergens heb ik het lef vandaan gehaald om er tóch mee te beginnen. Noem het Haagse Bluf.”

Voor zijn eigen label schafte hij een digitale printer aan en kwam er al snel achter dat hij zijn werkzaamheden ook voor anderen in kon zetten. “Omdat ik zeker wist dat ik niet de enige was die tegen soortgelijke problemen aanliep bij het digitaal printen, zag ik de mogelijkheid om ook anderen te helpen. Daarmee had ik ook meer tijd om mijn eigen label op te zetten!” licht Azer toe. Na een aantal maanden besloot Azer dat hij naar buiten moest treden om zijn business meer bekendheid te geven. Via een kennis kwam hij in gesprek met Juriaan Houdijk van het bedrijf Key Merchandise, dat nog altijd gevestigd is in Bink36. “Bij Key Merchandise had ik een aantal klanten die graag kleine aantallen digitaal geprint wilden hebben. We begonnen met kleine producties, hielden ook de voorraad voor de klant bij op ons kantoor en hebben zelf nog alles in staan pakken als er weer een levering verzonden moest worden.” zegt Juriaan lachend.

Teamwork bij The Cotton Express

Dankzij de samenwerking tussen Azer en Juriaan kwamen er steeds meer bestellingen binnen. Omdat ook Juriaan een interesse had in digitaal printen en daarnaast ervaring had met het opzetten van startups, besloten ze om twee jaar geleden hun krachten te bundelen en samen The Cotton Express op te richten. Op die manier konden ze full color prints, bedrukkingen en het borduren van textiel aanbieden voor de retail sector en daarnaast ook de fulfilment van meerdere webshops. Beide mannen brengen hun eigen expertise en ervaring in het bedrijf. “We genieten enorm van het gehele proces en willen ons nu graag focussen op nog meer naamsbekendheid.” zegt Azer.

Een paar maanden geleden is The Cotton Express in een eigen pand gesetteld op de Grote Beerstraat in de Binckhorst. “We hebben heel veel geluk gehad met dit pand. Het gebouw stond eigenlijk te huur, maar uiteindelijk konden we het gebouw kopen van de Gemeente Den Haag.” leggen ze uit. Het bedrijf zorgt ook voor nieuwe werkgelegenheid in de omgeving, zo hebben ze nu een aantal Syrische mensen van The Dutch Tulip organisatie van Omar Munie in dienst. “Een van de Syrische collega’s heeft meer dan 20 jaar ervaring met borduurmachines, hij past perfect bij ons in het team en kan op deze manier zijn talent en ervaring blijven inzetten. Hij kan gewoon zijn eigen vak blijven uitoefenen. Het is fantastisch dat wij daaraan kunnen bijdragen.” zegt Azer trots.

In het pand kunnen ze met hun eigen digitale printers, snijplotters en borduurmachines met aandacht en toewijding alles ‘in house’ maken en leveren aan de klant. Kleinere orders produceren ze zelf, voor grote orders hebben ze eigen leveranciers in Pakistan en China. Azer vertelt “In Pakistan ben ik op verkenningstocht gegaan en daar ontmoette ik onze huidige partner. Ondanks dat ik Pakistaans ben, zien ze mij in Pakistan nog wel als buitenlander. Mijn houding, kleding en zelfs mijn huidskleur vallen daar toch op, het heeft ook echt even moeite gekost om serieus genomen te worden. Ook daar heeft een beetje bluf en lef mij ver gebracht.” De partner in China komt vanuit Juriaan: “Ik kende iemand vanuit mijn vorige werk. Zij is begonnen vanuit haar kamertje met een laptop en nu zit ze met 7 collega’s in een kantoor.” Eenzelfde groei welke Key Merchandise heeft meegemaakt.

Het voordeel van digitaal printen voor retailers, zoals winkels en ondernemers, is dat alle orders snel geleverd kunnen worden, in het aantal gewenste stuks waardoor de retailers zelf niet met onnodige maten en voorraad kampen. “Het mooie van digitaal printen is dat je alleen winkelvoorraad hebt. Daarnaast heb je de vrijheid om makkelijk bij te bestellen én om snel te wisselen van designuitingen of prints als je daar behoefte aan hebt. Hierdoor is de investering minimaal om iets te verkopen.” legt Juriaan uit. Niet alleen is deze werkwijze goed voor de klant, maar ook voor het milieu. Daarnaast wordt het grootste deel van de leveringen geproduceerd met organisch katoen, zijn er veel producten op fair trade basis en is de inkt van de digitale print op waterbasis. Dit alles om de Carbon Footprint zo klein mogelijk te houden. Azer zegt “Wij willen niets verspillen, dus maken we ook producten die jaren mee kunnen gaan. Zo vinden wij kwaliteit van het product enorm belangrijk, ook al is hierdoor de kostprijs soms hoger.”

Inmiddels hebben ze voor grote namen geprint zoals bijvoorbeeld voor PewDiePie (YouTube), Jacksepticeye (YouTube), Kris Kross Amsterdam (DJ’s), KWF, Naturalis en Heineken. Azer zegt hierover “We vinden het erg leuk om onze service zo breed mogelijk te houden, in plaats van dat we alleen focussen op werkkleding enzovoorts. Dat zou heel saai worden, op deze manier blijven we creatief.” Ook bedrijven in de omgeving zoals MOOOF en Kompaan kloppen graag bij de heren aan.

Bestellingen die op webshops van retailers en influencers geplaatst worden komen direct bij The Cotton Express binnen. Na de productie zorgen zij ook voor de levering naar de klant toe. Als iemand nog geen eigen webshop heeft, dan hebben de heren een speciaal multishop systeem dat ze kunnen aanbieden met alle producten die de klant wilt hebben. “Zo kunnen wij onze klanten volledig ontzorgen.” licht Azer toe.

Binckhorst & Binckhaven

Zoals gezegd startte zowel Juriaan als Azer in een unit in Bink36, waar ze terecht kwamen via Vestia. Sinds een aantal jaar is het beheer van het pand in handen van investeerder VGM BINK36. “Edward de Kroes is het pand goed aan het aanpakken en het wordt steeds professioneler. De locatie is natuurlijk ideaal, het is vlakbij de stations en ik kan naar mijn werk fietsen.” zegt Juriaan. Wat Azer aantrok in Bink36 was met name de creatieve plek en de naamsbekendheid van het pand. Er komen steeds meer creatieve werkplekken in het gebied, zoals Apollo 14 in de Binckhaven voor innovatieve startups en scale-ups welke binnenkort officieel geopend zal worden.

Vroeger kenden ze de Binckhorst en de Binckhaven niet, behalve dan het imago van de vele garages en autosloperijen. “Nu is het gebied het hartje industrie van Den Haag, dat is mooi!” vertelt Azer. Juriaan is met zijn bootje nog weleens te vinden bij jachtwerf De Haas. “Het is de mooiste plek ever. Daar drink je dan een bakje koffie met allerlei soorten mensen, van personen in de bijstand tot een directeur die zijn bootje aan het schuren is. De gedeelde passie en tips die worden uitgewisseld, dat is geniaal. Ik geniet van het feit dat er nog altijd zulke plekjes te vinden zijn in het gebied. Het zou zonde zijn als dat allemaal verloren gaat.” licht Juriaan toe.

Ze vinden de ontwikkelingen van het gebied ontzettend leuk maar zouden wel meer diversiteit in de horeca willen zien, bijvoorbeeld een Surinaamse broodjeszaak. Verder kijkt Juriaan uit naar de verdere ontwikkelingen in het gebied zoals de nieuwe woningen bij het Maanplein en hoopt dat er daardoor nog meer horeca en levendigheid in het gebied zal komen!

Ben jij een particulier en wil je een eigen ontwerp creëren? Neem dan een kijkje op Bake And Wear. Influencers en private labels kunnen voor producten terecht bij The Oven. Retailers kunnen aankloppen bij The Cotton Express. Op zoek naar merchandise voor je bedrijf of event? Neem dan contact op met Key Merchandise.

Terug naar overzicht